Deux intellectuels en BD !

Un court billet pour vous faire (re)découvrir deux bandes dessinées dans lesquelles je me suis replongée cet été.

L’une est consacrée à Jean-Paul Sartre. Elle a été publiée en 2015, 35 ans après la mort de l’intellectuel, aux éditions Dargaud par Mathilde Ramadier et Anaïs Depommier. L’autre met à l’honneur la Simone de Beauvoir des Mémoires d’une jeune fille rangée . Elle a été publiée par Sophie Carquain et Olivier Grojnowski aux éditions Marabulles, en 2016, 30 ans après la mort de l’intellectuelle. 

Voici un petit résumé pour chacune suivi d’impressions de lecture.

Sartre. une existence, des libertés.

« L’unique but de ma vie, c’était d’écrire. »

C’est une vie d’effervescence intellectuelle, de goût pour la littérature, pour les voyages, pour la politique ou encore pour les femmes que retrace le roman graphique consacré à Jean-Paul Sartre.

L’ouvrage s’ouvre sur un arbre généalogique de la famille de Sartre qui permet de comprendre la composition de sa famille, dépeinte parfois avec une pointe d’humour :  On apprend par exemple de Joseph Mancy, beau-père de Sartre avec lequel Anne-Marie Schweitzer se remaria à la mort du père de Jean-Paul, qu’ « il n’est pas drôle du tout ». Sartre eut en effet toute sa vie une relation difficile avec son beau-père, relation dont il parle dans Les Mots ; Du grand-père, Charles Schweitzer, que Jean-Paul Sartre admira longtemps, il est écrit « Professeur d’allemand. C’est le modèle de Jean-Paul. Il prend beaucoup de place, sa barbe est trop longue, il est un peu arrogant, mais on lui pardonne tout car il ressemble à Dieu. »

L’ouvrage est composé de quatre parties :

La première, « On ne m’a pas appris l’obéissance« , s’ouvre sur le jeune Charles Schweitzer (grand-père de J-P.S) un livre à la main : « Charles fera des livres l’histoire de toute sa famille« . Puis c’est sa fille, Anne-Marie, enceinte de son premier et unique enfant, qui tente d’oublier le départ de son mari officier de marine, à travers la littérature.

Les livres sont une histoire de famille chez les Schweitzer-Sartre.

Le jeune Sartre évolue à Paris auprès de son grand-père qui le fascine. Il fait de la bibliothèque de la maison familiale son repère.

« J’ai commencé ma vie comme je la finirai sans doute : au milieu des livres. »

« La bibliothèque, j’y voyais un temple. »

Quand Anne-Marie se remarie avec Joseph Mancy, Jean-Paul a 12 ans. La petite famille s’installe à La Rochelle où le jeune garçon passe les années les plus chaotiques de son enfance. Rêvant de Paris, le jeune garçon s’y invente même une maîtresse pour impressionner ses camarades.

Retour à Paris pour les années au Lycée Henri IV puis à l’ENS. La BD dépeint le cheminement philosophique de l’intellectuel en formation, notamment celui qui

p. 21.

mènera à penser le nécessaire et le contingent ; les frasques avec René Maheu et Maurice Merleau-Ponty ; puis la rencontre avec Simone de Beauvoir (surnommée Castor par Maheu) et la naissance de leur pacte.

La partie se termine sur le délire de Sartre qui, alors qu’il souhaite réfléchir sur l’imaginaire, sombre dans les hallucinations provoquées par la prise de mescaline.

« La constellation du Castor », commence par le séjour de Sartre à Berlin en 1933.  Là, il découvre et approfondit la phénoménologie des grands penseurs allemands. Les dialogues entre Sartre et Beauvoir se poursuivent, qui peu à peu donnent forme à l’existentialisme sartrien. La focale est aussi sur Simone de Beauvoir qui doit subir les amours contingentes de son « petit être ». Au cours de leurs séparation, Beauvoir se livre frénétiquement à la randonnée, fidèle à sa soif de découvertes. On découvre aussi la « petite famille » dont la survie matérielle doit beaucoup à Simone de Beauvoir qui tient les comptes et tente de refréner la générosité sans borne de Sartre.

p. 55.

Le trio Sartre-Beauvoir-Olga apparaît ici avec toutes les limites qu’il entraîne. Tous traversent la guerre de laquelle Sartre et Beauvoir ne sortent pas indemnes : ils prennent désormais conscience de leur inscription dans l’Histoire. D’ailleurs, on peut découvrir la période peu connue de leur groupe de résistance Socialisme et Liberté. A la Libération, Sartre s’envole pour les Etats-Unis, chargé par Combat d’écrire des reportages. Là, il rencontre Dolorès Vanetti qui devient la maîtresse que Beauvoir redouta le plus. Au cours de cette période, La Nausée (1938) et L’Etre et le Néant (1943) sont publiés. En 1944, c’est le début de l’aventure des Temps Modernes. L’existentialisme devient la philosophie de référence, « les années Sartre » débutent (cf. étude de Michel Winock, Le siècle des intellectuels).

« Les passions et l’impossible« , s’ouvre sur une fête au sous-sol d’un hôtel où notamment des Zazous sont réunis : c’est l’euphorie de l’après-guerre.

p. 108.

Plus tard, on assiste à la rupture entre Sartre et Camus. Puis c’est au tour de Simone de Beauvoir de s’envoler pour les Etats-Unis. Là, elle donne plusieurs conférences, notamment sur l’existentialisme. Elle y rencontre son amant américain, Nelson Algren. On a dit de leur correspondance qu’elle montrait un Castor amoureux, un « Castor inédit, fragile et tendre« . A cette même période, elle écrit Le Deuxième Sexe qui « fait l’effet d’une bombe » (S. Chaperon, Les années Beauvoir, p. 151.) à sa parution en 1949. En 1954, c’est le prix Goncourt pour son roman Les Mandarins. Et puis ce sont les voyages : la Chine, l’Amérique Latine ; puis l’engagement pour l’indépendance de l’Algérie avec notamment le procès des porteurs de valise où l’on lut une lettre de Sartre, en voyage au Brésil, qui soutenait les accusés.

1964, fin du roman graphique. Sartre refuse le prix Nobel : « J’ai refusé le prix Nobel de littérature parce que je refusais que l’on consacre Sartre avant sa mort. »

L’Epilogue, représentant le 19 avril 1980, jour d’enterrement de J.P Sartre, montre avec force l’empreinte profonde de l’intellectuel sur toute une génération.

******

Sartre permet de (re)découvrir autrement la vie, le cheminement intellectuel, politique, philosophique et littéraire de Jean-Paul Sartre.

Petit + : Résumé des événements 1964-1980, biographies/représentations de celles et ceux qui ont côtoyé Sartre et Beauvoir et bibliographie sélective. Au début du livre, les auteures présentent une légende qui indique s’il s’agit de leurs textes narratifs, des écrits de Sartre ou ceux de Beauvoir. 

Simone de Beauvoir. Une jeune fille qui dérange

L’ouvrage met en dessins les Mémoires d’une jeune fille rangée, premier tome des mémoires de Simone de Beauvoir allant de sa naissance jusqu’à la mort de son amie Elisabeth Lacoin, dite Zaza, en 1929. La bande dessinée poursuit jusqu’au pacte sellé entre Simone de Beauvoir et Jean-Paul Sartre. Il est raconté au début de La Force de l’âge (p. 27). :

« Nous nous sommes assis sur un banc de pierre, accoté à une des ailes du Louvre ; […] C’est à ce moment-là que Sartre a proposé : « Signons un bail de deux ans. » […] Jamais nous ne deviendrions étrangers l’un à l’autre, jamais l’un ne ferait en vain appel à l’autre et rien ne prévaudrait contre cette alliance ; mais il ne fallait pas qu’elle dégénérât en contrainte ni en habitude : nous devions à tout prix la préserver du pourrissement. J’acquiesçai. »

On découvre dès la première page le caractère bien trempé de la jeune Simone âgée de 3 ans bien décidée à aller voir les chèvres du Jardin de Luxembourg alors qu’il est temps pour Louise, sa nourrice, de la ramener chez elle. Deux vieilles dames attirées par les cris de la jeune Simone s’approchent et s’enquièrent de la situation. Simone récompense leur curiosité d’un coup de pied dans le tibia de l’un d’elle !

Ce préambule annonce l’insoumission qui caractérisa la vie de Simone de Beauvoir.

Neuf chapitres composent cet ouvrage.

Dans le premier, Simone de Beauvoir se prépare en entrer au Cours Desir, à l’âge de 5 ans. Elle est une très bonne élève mais se trouve en décalage par rapport à ses camarades. On découvre l’enfant se réfugier dans la lecture. Mais Françoise, sa mère, surveille ce qui passe entre ses mains. Elle insiste pour que sa fille lise des histoires adaptées à son âge. C’est dans le bureau de son père, qu’elle admire alors, qu’elle se réfugie pour lire. Très tôt, Simone sait qu’elle veut être « écrivain ». Vers l’âge de 8 ans, elle écrit l’histoire de la famille Cornichon, qui fait la fierté de sa famille. Sa tante fait relier son manuscrit pour le plus grand bonheur de l’enfant. 

Avec sa jeune sœur, elle assiste aux disputes de ses parents et aux difficultés financières de la famille. Le deuxième chapitre montre la famille obligée de quitter son bel et spacieux appartement pour un plus petit dans lequel les sœurs doivent partager une chambre. Quant à Louise, elle loge dans une chambre de bonne au sixième étage. Leurs parents dorment dans le salon. « Simone, nous sommes pauvres ! », s’exclament la Hélène de la BD. Simone prend de plus en plus conscience des difficultés de la vie et du caractère conservateur de son éducation. Elle traverse une période sombre, devant toujours plus supporter la surveillance de sa mère et la déchéance de la relation de ses parents. Elle se pose de plus en plus de question sur l’existence d’un dieu. Mais à l’école, elle rencontre Zaza, une bouffée d’air pur. Elle est gaie, a de la fantaisie, est insolente. Elle fait rire Simone qui n’a pas été habituée à se moquer de ses parents. Simone se passionne pour Les Quatre fille du Docteur March. Elle s’imagine, avec Zaza, au cœur de l’intrigue. Simone est Jo, au tempérament de battante et qui souhaite devenir écrivaine. 

Chapitre 3 , Simone affronte la puberté. Elle souffre de sa « laideur » alors que sa sœur est si belle. Elle prend de plus en plus conscience de son corps. Un corps qu’elle cherchera à camoufler pendant très longtemps. Elle ne soignera son apparence que très tard, après sa rencontre avec JP Sartre (cf D. Bair, Simone de Beauvoir. A Biography). Son père ne manque jamais de le lui faire remarquer. C’est à cette époque qu’elle comprend qu’elle et sa sœur devront travailler pour vivre, la ruine de ses parents les privant de dot pour se marier. Ce fut peut-être là leur chance à toutes les deux. Puis, elle doit pour la première fois faire face à la mort : le nouveau-né de Louise décède d’une pneumonie. L’idée d’un dieu lui semble plus que jamais absurde. Pendant leur vacances à Mérignac, dans la maison de famille, elle découvre  la sexualité auprès de sa cousine qui lui montre des livres, interdits par sa mère.

Chapitre 4, c’est la rupture. Simone refuse d’aller à la messe et annonce à sa mère qu’elle ne croit plus en Dieu. Elle en informe Zaza qui la plaint. Simone de son côté, découvre une première liberté. Lors de vacances scolaires, Simone est invitée dans la maison familiale des Lacoin. C’est là qu’elle rencontre Stépha – la fille au pair polonaise – qui restera son amie toute sa vie.
Simone engage une relation platonique avec son cousin Jacques dont elle admire l’apparente liberté. Comme Georges de Beauvoir, Jacques aime la littérature : c’est le sujet principal des conversations entre les deux cousins. Plus que jamais, Simone veut écrire : « Ma devise : la plume, pas l’aiguille ! » lui fait-on dire dans la BD.

Chapitre 5, Simone redouble d’effort sans ses études. Son premier objectif est le baccalauréat auquel les femmes ont accès depuis peu. Elle sait qu’elle ne veut pas la même vie que sa mère. Elle décroche son baccalauréat mention Bien. 

Chapitre 6, montre la rupture définitive avec l’univers bourgeois de ses parents. Elle s’insurge contre leurs opinions. 

Quatrième de couverture

Chapitre 7, Simone, 19 ans, et sa sœur multiplient le sorties et respirent le parfum de la liberté. Leur mère voit cela d’un mauvais œil. 

Chapitre 8, Simone qui a entamé ses études supérieures en 1925, rencontre Sartre ainsi que d’autres camarades de l’ENS. Ensemble, ils préparent  l’agrégation de philosophie qu’ils obtiennent en 1929. Simone décide qu’elle ne se mariera pas avec Jacques. En fait, elle décide qu’elle ne se mariera pas du tout. Zaza se renferme de plus en plus. Simone reçoit un jour une lettre lui annonçant sa mort. Elle accuse sa famille et plus particulièrement Madame Lacoin, d’avoir causé la mort de son amie. Le premier tome des mémoires se conclut ainsi : « J’ai pensé longtemps que j’avais payé ma liberté de sa mort ».

Quatrième de couverture

Chapitre 9, Simone de Beauvoir engage une relation d’un nouveau genre avec Jean-Paul Sartre. Une relation que ses parents sont loin d’approuver mais qui unit les deux futurs intellectuels jusqu’à leur mort. 
Sur ce sujet : « le couple modèle? » par Ingrid Galster.

******

A la fin de cette bande dessinée, je suis un peu déçue et frustrée. D’abord parce qu’on y trouve de nombreux anachronismes, notamment dans ce que les auteur.e.s ont mis dans la bouche de S. de Beauvoir. Alors que la BD précédente laisse une grande place aux écrits de Beauvoir et Sartre, celle-ci a ses textes narratifs propres. Ensuite, on peine à voir l’intellectuelle que sera plus tard Simone de Beauvoir. Sa pensée philosophique n’est peut-être pas assez explicitée. On peut pour cela se référer aux Cahiers de Jeunesse qui montre une jeune femme philosophe. Cet aspect manque à la BD. On peut espérer une suite qui irait au-delà de l’année 1929 et qui aborderait le cheminement intellectuel propre de Simone de Beauvoir, pour redonner à sa philosophie, confondue avec celle de Sartre, son originalité.

Mais le livre permet tout de même de découvrir la jeunesse d’une des plus grandes intellectuelles du XXe siècle : l’environnement bourgeois dans lequel elle a grandi, ses relations difficiles avec ses parents, sa relation privilégiée avec sa sœur cadette, son goût pour la littérature, la lecture et l’écriture etc.

Une journée dans les archives – juillet 2017

Me voilà repartie dans les archives depuis quelques semaines, après une « pause » toulousaine en juin durant laquelle mes activités ont varié : surveillance d’examens, formations pédagogiques, atelier wikipédia féminisme/LGBT+, travail bibliographique au laboratoire, comité de suivi de thèse (et, bien sûr, les discussions-cafés avec les collègues !)…

Ce sont des journées parisiennes bien solitaires qui se succèdent désormais. Je prends le train au lever du jour depuis Lille, où je réside, et une heure plus tard je me retrouve au cœur de la capitale en pleine effervescence.

©Marine Rouch

Quand j’arrive à la rue de Richelieu et que je m’installe à la place qui m’est attribuée, à l’exact centre de la salle des Manuscrits, les boîtes d’archives dont la taille varie selon les années, sont déjà mises à ma disposition dans l’armoire. Les documents de certains fonds nécessitent d’être commandés 48h en avance. Je n’ai qu’à les demander au conservateur ou à la conservatrice qui préside la salle.

Aujourd’hui, je me suis replongée dans les années 1960 et 1961. En 1960, Simone de Beauvoir publie le deuxième tome de son autobiographie, La Force de l’âge. Le texte commence en 1929 et s’étend jusqu’à la Libération de Paris en août 1944. De nombreuses femmes et de nombreux hommes lui écrivent pour la remercier  de leur avoir fait revivre ces années, de les avoir éclairées. Cette période est aussi celle de son engagement contre la guerre d’Algérie et ce, depuis 1958. Cette même année, Sartre « était intervenu au Mouvement de la Paix, demandant qu’il luttât pour l’indépendance de l’Algérie, comme il avait lutté pour celle du Vietnam. »[1]. En 1960, à son retour d’Amérique du Sud, Simone de Beauvoir dénonce les méthodes de torture de l’armée française en Algérie et prend la défense de Djamila Boupacha[2]. L’affaire se prolonge en un procès très médiatisé qui prend fin avec un non-lieu le 7 mai 1962. Les accords d’Evian, signés le 18 mars 1962, amnistient la jeune militante du FLN. Ainsi, entre la seconde moitié de l’année 1960 et la fin 1962, de nombreuses lettres reçues par Simone de Beauvoir soutiennent, incriminent ou insultent la prise de position de l’intellectuelle.

D’autres encore continuent d’écrire leur admiration pour des œuvres antérieures.

Je souhaite aujourd’hui partager quelques lignes parmi les centaines que j’ai lues.

« Dear Madame de Beauvoir,
I am nearly finished with « The Second Sex » and make haste, even before reading the concluding chapter, to thank you. Reading this has changed my whole life. I don’t feel so lonely anymore. For all that you say is true. And I thought these things were only happening to me… and you teach me that this is the way it is with all women, and all men.
O, holy Mary !
Your book is a great work. It will live forever as a record of time in history. I am fortune to be living at same time as you. And the whole world is fortune to have you living in it.
[…]
I have a great happiness because you have written the second sex. It will never be the same again… having read your work.”
12 août 1960, USA.

En septembre, une femme écrit admirer Simone de Beauvoir mais se déclare choquée de constater qu’un fragment de La Force de l’âge a paru dans un illustré dit féminin :

« Je ne puis croire en effet, après avoir lu vos livres, que vous approuviez des publications dont le but est avant tout d’’enseigner à leurs lectrices que la femme est au service de l’homme, que la chasse au mari et la conservation de ce gibier est notre grande affaire en ce monde et que l’exercice d’une profession est toujours pour une femme un pis aller »
28 septembre 1960

On trouve aussi des lettres d’insulte comme cette lettre d’une femme française vivant en Algérie :

« Simone tu es dégueulasse ! est-il vrai que dans un de tes livres tu as écrit : « Le tombeau de Chateaubriand nous sembla si ridicule… etc…. que pour marquer son mépris, Sartre pissa dessus… » Tu aurais dû très honnêtement continuer : « extasiée devant ce geste viril je pompais goulûment les dernières gouttes d’urines qui suintaient de la verge sartrienne… »
Je comprends pourquoi je n’ai jamais voulu lire un de tes livres… ton visage de coprophage m’indiquait bien ton personnage mais je n’imaginais pas que tu pouvais le traduire pour la postérité.
Salut ma triste sœur »
7 avril 1961.

En décembre, une institutrice lui écrit :

« Madame,
Mes trente-trois ans et moi sommes heureux de venir vous adresser un modeste hommage après la lecture de « la force de l’âge » […] C’était comme une grande lettre confidentielle que vous écriviez à tous ceux qui vous admirent et se posent des questions sur vous. […] Certains détails m’ont étonnée car je ne vous imaginais pas cuisinant, poussant une charrette à bras, ayant faim, ayant froid. Puis j’ai compris que ces situations matérielles semblables aux nôtres vous rapprochaient de nous. »
[…]
« J’approuve votre conception du couple et la pratique moi-même avec mon compagnon mais je m’étonne que vous n’ayiez pas connu, comme Sartre, ces amours contingentes, cet anéantissement provisoire de la personnalité. Si vous nous l’avez caché, c’est une trahison ! Je ne le crois pas et pense que dans les Mandarins, c’était vous l’héroïne de cette aventure américaine »
15 décembre 1960.

Ayant savouré sa lecture de La Force de l’âge, une lectrice écrit :

« Mais j’ai été profondément remuée par la résurrection de toute une époque que j’ai vécu [sic]. […] Mon enfance, c’est l’avant-guerre de 1914 : l’atmosphère de Paris, les gens, leur état d’esprit, leurs préoccupations, leurs intérieurs. Vous les avez fait resurgir et j’ai retrouvé, en vous lisant, des souvenirs des impressions que je croyais oubliés. »
7 mai 1961.

***

Je ne suis donc finalement pas si seule que cela. Au cours de mes journées en archives, je rencontre des centaines de femmes et d’hommes, je découvre, des années après Simone de Beauvoir, les facettes de leur vie qu’elles et ils ont bien voulu dévoiler, j’apprends à connaître les femmes et les hommes qui écrivent régulièrement à l’écrivaine. Lettre après lettre, je me réjouis ou m’indigne avec elles.eux, compatis à leurs souffrances… Des dizaines d’années après l’écriture de leurs lettres, j’essaie de retracer leur vie tout en veillant toujours, en tant qu’historienne, à garder une certaine distance. Je parlerai bientôt de cette distance qui s’impose et qu’il est, je trouve, difficile de maintenir lorsque le travail se fait sur des archives de l’intime.

Pour le moment, je parcours les 200 km dans l’autre sens, toute vertigineuse à l’idée que je viens de croiser des centaines de vies, pour la plupart peut-être éteintes.

 ©Marine Rouch

[1] BEAUVOIR Simone de, La Force des choses, Paris, Gallimard, coll. Folio, vol. 2, 1963, p. 271.

[2] BEAUVOIR Simone de, « Pour Djamila Boupacha », Le Monde, 2 juin 1960, p. 6.

Présentation de la thèse

« Si j’en suis arrivée là, c’est grâce à vous »[1]

Ecritures des femmes et des hommes « ordinaires »: le lectorat de Simone de Beauvoir

Marine Rouch,

Sous la codirection de Sylvie Chaperon et de Martine Reid

Projet présenté le 6 juillet 2015, école doctorale TESC, Toulouse 2

Le présent projet de thèse s’inscrit dans la continuité des recherches effectuées durant deux années de Master recherche en Histoire et Civilisations moderne et contemporaine[2].

Après avoir successivement analysé la réception critique du Deuxième Sexe puis établi une typologie des lecteurs et lectrices de Simone de Beauvoir avant de nous pencher sur le versant privé de la réception (1949-1961), nous avons le projet de poursuivre ces travaux dans le cadre d’une thèse.

Vers une histoire littéraire renouvelée

A la fin des années 1960 et au début des années 1970, le passage progressif d’une histoire de la littérature, fondée sur l’étude des grands auteurs et des grands courants, à une véritable histoire littéraire qui tentait d’inscrire la littérature dans le contexte qui l’a fait naître, a permis une désacralisation du Texte et un élargissement de la notion de littérature. Plus tard, notamment avec les travaux de Roger Chartier, les conditions sociales et matérielles de production et d’existence des textes vinrent s’ajouter en tant qu’analyses indispensables à toute histoire littéraire. Une attention particulière devait être portée au lectorat[3]. Les travaux récents de Gérard Mauger en sociologie de la lecture montrent l’importance de la connaissance du parcours biographique des lecteurs pour saisir les manières de lire et la fabrication du sens de l’œuvre par le lecteur[4]. Parallèlement, une histoire de la vie privée s’est développée dans le sillage de la « Nouvelle histoire » française, résultat de l’expansion des domaines de recherche des Annales, et de l’histoire « from below » britannique avec la conviction que l’histoire doit donner la parole aux acteurs populaires. D’abord centrées sur l’analyse des résistances dans une approche d’histoire sociale et ouvrière, le courant s’est peu à peu déplacé vers le champ culturel, incluant les pratiques de la vie quotidienne. Un renouvellement des sources historiques s’est opéré pour mettre au jour notamment ce que l’on appelle les « écritures ordinaires » ou « privées »[5].

En 2003, Christine Planté remarquait l’étrange paradoxe selon lequel la présence des femmes dans la culture vécue était largement perceptible et pourtant, leur faible visibilité dans l’histoire littéraire, en l’occurrence du XIXe siècle, n’était que trop avérée. Aujourd’hui, les travaux de Martine Reid viennent renforcer ce constat[6]. L’histoire littéraire du XXe siècle, si elle rend compte de beaucoup plus de femmes, ne déroge pourtant pas à la règle[7]. La littérature semble être une institution que seuls les hommes sont aptes à valoriser. Pourtant, il faudrait mesurer le rôle des femmes dans la production et dans l’institution littéraire.

Avec cette ambition, nous ouvrirons un nouveau chapitre des études beauvoiriennes. Ces dernières ont longtemps été marginalisées dans l’université française[8]. Un tel retard peut être imputé à la piètre réputation de l’auteure autour de laquelle s’est construite une mythologie tenace et trop souvent négative[9].  Pourtant, le domaine connaît depuis la deuxième moitié des années 1990 une phase de renouveau. L’arrivée de nouvelles lectures de l’œuvre de Simone de Beauvoir a consolidé son statut en tant que philosophe et écrivaine[10]. Les études littéraires et philosophiques sont majoritaires et les disciplines telles que l’anthropologie, la sociologie et l’histoire brillent encore trop par leur absence[11]. Ce projet de recherche s’inscrit dans ce renouveau des études beauvoiriennes et se propose de revenir selon une méthode historique sur la réception de l’œuvre de Beauvoir mais aussi sur sa mémoire et son influence en s’intéressant avant tout aux lecteurs et lectrices, premiers artisans de réception. Ce sont les rôles de « mentore » littéraire et de guide intellectuelle de Simone de Beauvoir, aspects inédits de sa personnalité, qui seront étudiés. En montrant son grand attachement et sa générosité envers son lectorat, nous répondrons au désir de Sylvie Le Bon de Beauvoir, fille adoptive et héritière de Simone de Beauvoir, de « contribuer à ce que Simone de Beauvoir, comme écrivain et comme personne, soit dans l’avenir plus justement connue et véridiquement jugée, car trop fréquemment célébrité et méconnaissance vont de pair. »[12].

Ce projet de recherche se propose, à travers l’analyse de la correspondance entre une auteure et son lectorat, d’étudier les ambitions littéraires des femmes et hommes « ordinaires ». Une très grande partie de ces lecteurs et lectrices ont exprimé leur désir d’écriture, certain-e-s l’ont concrétisé. Parmi ceux-là, une majorité de femmes n’a pas réussi à convaincre les éditeurs, malgré l’intervention d’une Simone de Beauvoir ou d’un Jean-Paul Sartre. Se poser la question de l’influence de Simone de Beauvoir dans le désir des femmes « ordinaires » d’entrer en littérature et de la concrétisation de ce désir mènera à reconsidérer la vision que l’on a d’une époque littéraire. Il s’agira de reconstituer l’espace des consommations possibles pour les lecteurs en matière de littérature à une époque donnée. Nous livrerons une histoire littéraire et des pratiques de lectures et d’écritures par « en bas » doublée d’une approche d’histoire des femmes et du genre[13].

Réceptions, influences et appropriations des œuvres

Le second versant de notre projet de thèse, intimement lié au renouvellement de l’histoire littéraire déjà proposé, concerne l’étude des réceptions et des appropriations des textes littéraires. Les nouvelles méthodes d’analyse de réception, les propositions de Roger Chartier en tête, domineront la recherche.

L’œuvre de Simone de Beauvoir a donné la parole à de nombreuses femmes, mais aussi des hommes, qui ont écrit à l’auteure. Nous souhaitons d’abord dresser un état des lieux du fonds et faire une typologie des lecteurs et lectrices qui écrivent à Simone de Beauvoir afin de savoir qui écrit, de quelle-s façon-s et surtout dans quel-s but-s depuis les débuts littéraires de l’auteure jusqu’à sa mort.

Il s’agira par la suite de mesurer l’impact de l’œuvre en général et du Deuxième Sexe en particulier chez les femmes « ordinaires ». L’influence du Deuxième Sexe sur le féminisme est devenue tellement évidente, presque naturelle, qu’on ne la discute plus. Nous manquons pourtant à notre sens de témoignages concrets de femmes « ordinaires », et pas forcément militantes, sur cette influence. De plus, ce primat accordé au Deuxième Sexe a eu tendance à effacer des histoires littéraires les autres œuvres de Beauvoir. Nous les réintégrerons en mesurant la réception qui leur a été réservée lors de leur première publication[14]. Selon les ambitions de l’histoire littéraire, un effort de contextualisation sera fourni sans pour autant que le texte soit mis à l’écart. Un dialogue constant sera entretenu entre les ambitions de l’auteure, les conditions matérielles de publication du texte, son contenu et sa réception publique et privée.

Enfin grâce à l’étude de ces lettres, c’est une véritable histoire de la vie privée et des représentations qui sera entreprise à la suite des travaux d’Anne-Claire Rebreyend sur la sexualité[15]. Cependant, ce sont ici les notions d’oppression et de domination qui seront convoquées. De par la position de l’auteure, la plupart des lettres de cet ordre sont largement teintées de désespoir et se veulent des appels au secours[16]. Nous approcherons au plus près les réalités concrètes des femmes et hommes « ordinaires ». Les façons dont la sexualité était vécue dans l’intimité sont au premier plan : les pratiques sexuelles et les rapports que les individus entretenaient avec la morale et/ou avec la loi seront questionnés. Ce dernier aspect de la recherche sera évalué à la lumière des théories de la réception et de l’appropriation des textes.

Pour cela, ce seront les notions d’influence, nous venons de le voir, mais aussi de lecture performative qui constitueront le fil conducteur de ces approches. La définition traditionnelle de la performativité, « dire c’est faire », sera transposée à la lecture et à la réception des textes. Notre recherche s’articulera autour de l’expression empruntée à Stanley Fish, « quand lire, c’est faire »[17]. Fish considère que la création du sens se fait par le lecteur selon la communauté interprétative à laquelle il appartient. Nous adjoindrons un second volet à la notion en considérant qu’il appartient au lecteur seul de donner  à la lecture et au contenu du livre une effectivité réelle, à visée individuelle ou collective.

Un fonds négligé à l’origine du projet

La recherche est inspirée par les lettres reçues du fonds Simone de Beauvoir qui en constituent le cœur[18]. En 1995, Sylvie Le Bon de Beauvoir faisait don à la Bibliothèque nationale de France des lettres reçues par l’auteure. Les « Lettres reçues » du fonds sont classées en quatre catégories : les lettres reçues de lecteurs anonymes, les lettres reçues de lecteurs devenus des correspondants privilégiés, les lettres d’intellectuels et d’amis et des coupures de presse extraites des lettres. Les lettres reçues de lecteurs comptent 1728 lettres entre 1944 et 1961[19]. Le nombre de lettres est révélateur de la célébrité grandissante de Simone de Beauvoir et donne une idée assez nette de l’ampleur du fonds qui se poursuit jusqu’à la mort de Beauvoir en 1986[20]. Les lettres d’intellectuels et amis comptent trente correspondances et les lettres de lecteurs devenus des correspondants privilégiés en compte trois. Les coupures de presse représentent une seule boîte assez mince et contiennent de nombreux articles découpés par les lecteurs dans des journaux locaux et étrangers.

A ce jour, seules deux historiennes ont intégré le fonds à leurs recherches mais de façon partielle. Il s’agit de l’américaine Judith Coffin qui, dans le cadre d’un article, tente de rendre compte du contenu des lettres reçues de lecteurs entre 1949 et 1961[21] et d’Anne-Claire Rebreyend, ensuite, qui a consulté les lettres pour son étude de la sexualité et des pratiques de l’intime entre 1920 et 1975[22]. Notre étude permettra de montrer les possibilités plus larges et pluridisciplinaires d’un tel fonds.

Pour une étude croisée : différents types de sources

Le croisement des sources sera considéré comme essentiel pour conférer à la recherche historique son caractère scientifique et tendre à la compréhension plus globale du phénomène étudié. Il participera ainsi à la mise en valeur du fonds ainsi qu’à son enrichissement.

L’œuvre de Simone de Beauvoir sera évidemment analysée. Cela inclut l’œuvre publiée parmi laquelle une attention particulière sera donnée aux essais à caractère féministe, aux romans et aux mémoires et journaux intimes. Les correspondances croisées de Simone de Beauvoir avec Jean-Paul Sartre, Jacques-Laurent Bost et Nelson Algren seront également utilisées et permettront l’immersion contextuelle nécessaire à l’histoire littéraire.

Nous mènerons parallèlement l’étude des conditions sociales de production et de réception publiques des textes. Il faudra d’abord tenter de retrouver la trace de réunions tenues chez Gallimard et la correspondance entre la maison d’édition et l’auteure afin de mettre au jour des stratégies éditoriales qui ont pu influer sur la réception des œuvres. Il faudra aussi se tourner vers la presse et consulter les articles de critique littéraire et les articles « portrait ». Les premiers sont conservés par les éditions Gallimard et sont classés en fonction des titres qu’ils concernent[23]. Pour les seconds, nous mobiliserons la presse populaire et féminine qui a introduit Beauvoir dans la culture de masse. Des titres tels que Paris-Match, France Soir, Noir et Blanc, Marie-Claire, Elle, Femina, Nous Deux, Mode et travaux seront dépouillés de 1944 à 1986[24].

Quant à l’enrichissement du fonds, il se fera principalement de deux façons. Les lettres reçues fournissent une correspondance passive qui ne permet qu’une lecture en creux. Or, pour être en mesure de faire une étude des rapports entre un-e écrivain-e et son lectorat à travers leur correspondance, il faut aussi les réponses de l’auteur-e. C’est pourquoi il faudra tenter de retrouver certain-e-s de ces correspondant-e-s en vue d’obtenir leur témoignage et de consulter les réponses de Simone de Beauvoir. Les réponses de Simone de Beauvoir à des intellectuels et autres personnages connus de la postérité sont plus aisées à retrouver. Il faudra d’une part consulter les fonds Claire Cayron (BnF), Dominique Desanti (IMEC et ENS Lyon), Françoise d’Eaubonne, Violette Leduc (IMEC), Marguerite Grépon (Bibliothèque Marguerite Durand) et, d’autre part, tenter de prendre contact avec les intellectuelles telles que Madeleine Chapsal et Annie Ernaux, qui n’ont pas encore versé leurs correspondances aux archives. Enfin, une enquête sera organisée en vue de rencontrer des lecteurs et lectrices souhaitant témoigner sur l’influence de Beauvoir et de son œuvre. Pour cela, un appel à témoignage sera transmis à Version Femina, supplément au Journal du dimanche et à une trentaine de quotidiens régionaux, et à la presse gratuite qui regroupe 20 minutes, Direct matin, Direct soir et Métro. Les réseaux sociaux et les radios locales seront également sollicités. La recherche permettra donc d’enrichir d’une part le fonds Simone de Beauvoir des réponses de l’auteure. D’autre part, un fonds d’histoire orale sera constitué et permettra une compréhension plus précise des lettres et des pratiques de lecture.

Bibliographie sélective

CHAPERON (S.), « Lectures contemporaines du Deuxième sexe », Traverse, 2010, n°1, p. 51-63.

COFFIN (J. G.), « Sex, love, and letters: writing Simone de Beauvoir, 1949-1963 », American historical review, october 2010, p. 1061-1088.

DELPHY (C.) (dir.), CHAPERON (S.) (dir.), Cinquantenaire du deuxième sexe. Colloque international Simone de Beauvoir, Paris, Syllepse, 2002, 523 p.

NAUDIER (D.), « Genre et activité littéraire : les écrivaines francophones », Sociétés contemporaines, 2/ 2010, n° 78, p. 5-13.

PLANTE (C.), « La place des femmes dans l’histoire littéraire : annexe, ou point de départ d’une relecture critique ? », Revue d’histoire littéraire de la France, 2003, n°3, vol. 103, p. 655-668

REBREYEND (A-C.), Intimités amoureuses, France, 1920-1975, Toulouse, Presses universitaires du Mirail, 2008, 340 p.

REID (M.), Des femmes en littérature, Paris, Belin, Coll. « L’Extrême contemporain », 2010, 331 p.

[1] Lettre du 14 janvier 1961. NAF 28501, Lettres reçues de lecteurs, boîte 1961, première chemise, feuillet 17.

[2] Université de Toulouse – Jean Jaurès, sous la direction de Sylvie Chaperon.

[3] Les propositions de Gustave Lanson sur l’histoire littéraire, de Hans Robert Jauss, de Wolfgang Iser et de Stanley Fish sur la réception des textes et l’horizon d’attente des lecteurs et celles de Jean-Paul Sartre sur la dialectique qui s’effectue nécessairement entre l’auteur, le texte et son lecteur, font partie des travaux théoriques pionniers.

[4] MAUGER (G.), POLIAK (C.), PUDAL (B.), Histoires de lecteurs, Éditions du Croquant, coll. « Champ social », 2010, 537 p.

[5] Ordinaires car elles ne concernent ni la littérature, entendue comme champ de création artistique, ni le domaine professionnel, ni le domaine scolaire. Elles sont le fruit de pratiques quotidiennes. Leur lien avec le social est fort car ce sont nos sociétés qui les ont suscitées. Roger Chartier considère la correspondance, centrale dans notre sujet, comme partie intégrante des écritures ordinaires. CHARTIER (R.) (dir), La correspondance. Les usages de la lettre au XIXe siècle, Paris, Fayard, 1991, p. 453.

[6] REID (M.), Des femmes en littérature, Paris, Belin, Coll. « L’Extrême contemporain », 2010, 331 p.

[7] Nous renvoyons aux travaux de Delphine Naudier et Audrey Lasserre.

[8]   Elles se sont beaucoup plus développées aux Etats-Unis, au Royaume-Uni et dans les pays scandinaves.

[9] Malgré un large lectorat, Simone de Beauvoir n’a été intégrée ni dans le canon de la littérature, ni dans celui de la philosophie.

[10] Le dernier grand colloque international en France consacré à Beauvoir s’est déroulé à Paris du 9 au 11 janvier 2008 et a permis de se rendre compte de l’ampleur des recherches.

[11] Trois historiennes sont à citer : Sylvie Chaperon, Simona Necula et Judith Coffin. CHAPERON (S.), « Beauvoir et le féminisme français », dans Eliane LECARME-TABONE et Jean-Louis JEANNELLE, Simone de Beauvoir, Paris, Ed. de l’Herne, 2012, p. 277-283. NECULA (S.), Controverses autour du Deuxième Sexe de Simone de Beauvoir, Paris, Thèse de doctorat soutenue en 2012, Institutul European, 2013, 240 p. COFFIN (J. G.), « Sex, love, and letters: writing Simone de Beauvoir, 1949-1963 », American historical review, october 2010, p. 1061-1088.

[12] LE BON de BEAUVOIR (S.), « Lettre au directeur de la BNF », dans Eliane LECARME-TABONE et Jean-Louis JEANNELLE, Simone de Beauvoir, Paris, Ed. de l’Herne, 2012, p. 374.

[13] L’analyse intégrera le genre dans une perspective comparative : nous ne pourrons bien évaluer la place des femmes dans la littérature qu’en la comparant à celle des hommes.

[14] Au cours de notre Master 2, nous avons choisi de nous concentrer sur une communauté de lecteurs en particulier : les femmes des années 1950. Nous avons évalué l’influence du Deuxième Sexe sur ces femmes « ordinaires » et découvert que la publication des mémoires a permis d’activer ou de réactiver la lecture de l’essai qui, contrairement à ce qui est communément admis, n’avait pas répondu à toutes les attentes.

[15] REBREYEND (A-C.), Intimités amoureuses. France 1920-1975, Toulouse, Presses universitaires du Mirail, coll. « Le Temps du genre », 2009, 340 p.

[16] Lors d’un entretien avec Alice Schwazer en 1976, Simone de Beauvoir disait qu’à travers ces lettres elle avait appris « l’immensité de l’oppression ». SCHARZER (A.), Simone de Beauvoir aujourd’hui. Six Entretiens, Paris, Éditions Mercure de France, 1984, p. 74.

[17] FISH (S.), Quand lire c’est faire. L’autorité des communautés interprétatives, Paris,  Les Prairies ordinaires, coll. « Penser/croiser », 2007, 144 p. Première publication en américain en 1980.

[18] Les lettres sont conservées à la BnF sous la cote NAF 28501, puis par année de réception ou par expéditeur.

[19] Nous avons estimé à environ 500 lettres par boîte d’archive à partir de 1962. Le fonds contient 40 boîtes entre 1962 et 1986, ce qui ferait un total d’environ 20 000 lettres reçues, en plus des 1728 déjà étudiées au cours du Master 2.

[20] De 18 lettres en 1953, on passe à 94 lettres l’année d’après et leur grande majorité concerne Les Mandarins, roman pour lequel l’auteure a reçu le prix Goncourt en 1954. L’année 1961 comporte 460 lettres.

[21] COFFIN (J. G.), « Sex, love, and letters: writing Simone de Beauvoir, 1949-1963 », American historical review, october 2010, p. 1061-1088.

[22] REBREYEND (A-C.), Intimités amoureuses, France, 1920-1975, Toulouse, Presses universitaires du Mirail, 2008, 340 p.

[23] Service archives et documentation, 5 rue Gaston-Gallimard, 75328 Paris.

[24] Année de la mort de Simone de Beauvoir.

Intellectuelles parmi les intellectuels : à la conquête d’un monde masculin

Écoutons d’abord Simone de Beauvoir qui, dans La Force des choses, se livre sur les critiques dont elle a été toute sa vie la cible :

La FC I« Des gens ont raconté que Sartre écrivait mes livres. Quelqu’un, qui ne me voulait pas de mal, m’a conseillé au lendemain du Goncourt : « Si vous donnez des interviews, précisez que Les Mandarins sont bien de vous ; vous savez ce qu’on dit : que Sartre vous tient la main… » On a prétendu aussi qu’il avait fait ma carrière : son intervention s’est limitée à présenter à Brice Parain deux manuscrits de moi dont l’un fut d’ailleurs refusé. Passons. On a bien dit devant moi que Colette était arrivée « en couchant » : tant notre société tient à maintenir mes pareilles dans leur statut d’êtres secondaires, reflets, jouets ou vampires du grand sexe masculin. »

(La Force des choses, II, Paris, Gallimard, coll. Folio, 1963, p. 490.)

« En France, si vous écrivez, être femme c’est donner des verges pour vous La FC IIbattre. Surtout à l’âge que j’avais quand j’ai commencé à être publiée. Une très jeune femme, on lui accorde une indulgence égrillarde. Vieillie, on lui tire des révérences. Mais la première fraîcheur perdue, sans avoir acquis encore la patine de l’ancienneté, osez parler : quelle meute ! »

(Ibid.,  p. 491.)

Intégrer les intellectuelles dans l’histoire intellectuelle

Si l’histoire intellectuelle a longtemps privilégié l’étude des « Grands hommes » et de leurs productions[1], c’est avant tout parce que la présence des femmes était illégitime dans le domaine du politique et dans la sphère publique. L’historienne Florence Rochefort[2] remarque qu’il en résulta la mise à l’écart des femmes de l’histoire et de l’histoire intellectuelle en premier lieu, la figure de l’intellectuel étant éminemment masculine. Il faut donc remettre en question cette masculinité écrasante et s’interroger sur « les procédés d’occultation des femmes dans l’histoire et dans la culture.[3] ».

Quelques initiatives à relever (en France)

Les travaux sur les intellectuelles se sont développés à la fin des années 1990 et au début des années 2000 et sont aujourd’hui en plein essor. Trois initiatives sont à noter. La première, pionnière, de Nicole Racine et Michel Trebitsch, tous deux membres du Groupe de Recherche sur l’Histoire des intellectuels (GRHI), qui ont organisé en janvier 1998 une première table ronde qui se proposait, dans la continuité des travaux du GRHI, de se consacrer aux intellectuelles. Il paraissait urgent à Nicole Racine qu’après une vingtaine d’années d’histoire des femmes, cette dernière s’intéresse enfin aux intellectuelles[4]. La même année, dans le numéro 16 de la revue Mil neuf cent[5], Françoise Blum et Muriel Carduner-Loosfelt publiaient une riche synthèse de la table ronde susmentionnée[6]. En 2004, les actes de la rencontre étaient publiés[7]. La deuxième initiative faisait suite à la table ronde sur les intellectuelles : la revue Mil neuf cent consacrait son numéro 16 aux figures d’intellectuelles[8]. Ces deux premières réalisations posaient les bases théoriques du champ, empruntées à l’histoire des femmes et à l’histoire intellectuelle, et ouvraient la piste à de nombreuses autres recherches. Alors que la première table ronde se concentrait en grande partie sur la situation de la France, le numéro de Mil neuf cent faisait une grande place aux exemples étrangers et encourageait à des études comparatives. Enfin, la revue Clio. Femmes, genre, histoire, consacrait en 2001 un numéro aux intellectuelles[9] et faisait la part belle aux études de cas. Alors que Mil neuf cent consacrait son numéro aux pionnières dans divers champs professionnels (psychiatres, avocates, peintres…), Clio souhaitait ne plus seulement étudier ces femmes d’après leur domaine d’expertise et ainsi élargir l’analyse à leur parcours et leur statut d’intellectuelle à la lumière de leur vie privée.

Penser les intellectuelles

L’article de Florence Rochefort paru dans Clio[10] constitue le dernier texte programmatique en date du champ de recherche. Je m’en inspire pour la suite du propos.

Qu’est-ce qu’un intellectuel ? La définition communément admise est celle des deux chercheurs les plus éminents de l’histoire intellectuelle : Pascal Ory et Jean-François Sirinelli. Selon eux, l’intellectuel est « homme du culturel, créateur ou médiateur, mis en situation d’homme du politique, producteur ou consommateur d’idéologie »[11]. Notons au passage que pour les deux historiens, l’intellectuel ne peut nécessairement qu’être un homme. Néanmoins il est possible d’opérer un glissement de genre et d’appliquer cette définition aux femmes. L’accès à la sphère publique est une condition retenue par Florence Rochefort mais elle note trois principales limites à cette définition. Considérant une créatrice, médiatrice ou femme du politique, on ne se concentre que sur les femmes appartenant aux élites. Comment alors faire apparaître des intellectuelles qui n’ont pas eu l’occasion, par manque de moyen ou à cause d’une situation privée (le mariage par exemple), d’exprimer leur savoir publiquement et de se faire connaître ? De plus, la définition, en faisant l’impasse sur une approche plus culturelle, exclut les femmes artistes. Enfin, donner des définitions séparées de l’intellectuel d’une part et de l’intellectuelle d’autre part évacue la possibilité d’une interrogation sur un ensemble mixte. Ces trois points sont autant de pistes à poursuivre pour de futures recherches qui ne pourront qu’apporter des enrichissements au domaine de recherche. Pour l’essentiel, ce sont les pionnières qui monopolisent les recherches au début des années 2000. Le numéro de Clio en témoigne : parmi d’autres, des études sur Aspasie, Christine de Pizan, Simone de Beauvoir et encore Marguerite de Valois y sont proposées.

Tête de femme voilée du type de l’Aphrodite Sôsandra, dite Aspasie (Copie romaine d’époque impériale), vers 460 av J-C, Paris, musée du Louvre.
Tête de femme voilée du type de l’Aphrodite Sôsandra, dite Aspasie
(Copie romaine d’époque impériale), vers 460 av J-C, Paris, musée du Louvre.
Chrsitine de Pisan, extrait du manuscrit des Cent Balades
Chrsitine de Pisan, extrait du manuscrit des Cent Balades

Ces femmes étudiées ont deux points communs : elles ont eu accès au savoir donc à la sphère publique et elles ont pris position dans les débats publics. Il s’agit de « mettre l’accent sur le passage du savoir « pur », à usage privé ou strictement scientifique, à l’expression publique d’un point de vue critique »[12]. Ceci implique ce que Florence Rochefort nomme « une approche historique de la subjectivité »[13] puisqu’il sera nécessaire de faire se croiser les analyses sur « le vécu, la formation, l’apport à la réflexion ainsi que la réception des œuvres et la perception de ces personnalités par leurs contemporains (et éventuellement par celles et ceux qui les découvrent ultérieurement) en termes de contraintes et de représentations de genre. »[14]. A travers les différents portraits de femmes présentés dans le numéro de Clio,  il est possible de dégager des caractéristiques de l’intellectuelle : une figure singulière au statut d’exception. Devenir une intellectuelle, et surtout être reconnue comme telle, requiert une extériorité. Le cas d’Aspasie montre combien il est essentiel que la femme soit étrangère et hors statut matrimonial pour atteindre une importante notoriété dans la Cité. De plus, elle doit jouir d’une position sociale privilégiée et d’un statut personnel lui permettant d’éviter toute contrainte domestique. L’intellectuelle, pour surmonter l’interdit public de l’expression féminine, doit disposer d’un espace de liberté et d’égalité, loin des contraintes de genre, dans sa vie privée. Florence Rochefort souligne que le statut d’exception de ces femmes n’implique pas pour autant leur isolement. Leur adhésion à une communauté, souvent de femmes mais pas toujours[15], va de pair avec leur statut.

L’accès des femmes au savoir et à l’instruction publique du XXème siècle a permis l’émergence d’une nouvelle génération d’intellectuelles dont Simone de Beauvoir représente l’archétype. Par la suite, le féminisme, via l’adhésion à une communauté de femmes, a accru les possibilités d’engagement et d’expression au niveau public. Ces femmes se sont spécialisées dans l’analyse des rapports entre les sexes et représentent un nouveau type d’intellectuelles né à partir des années 1950. Sylvie Chaperon leur consacre un article dans le même numéro de Clio[16]. Ainsi, pour Florence Rochefort, l’affirmation des intellectuelles est « toujours étroitement liée non seulement à l’autonomie et l’individuation de chacune, qui prennent des formes différentes selon les époques, mais aussi aux équilibres de genres et aux représentations de la différence des sexes au sein des sphères économique, sociale, politique, religieuse et culturelle. »[17].

Simone de Beauvoir déchaîne les passions des intellectuels…

            Avant les années 1990 et le renouveau des études beauvoiriennes, les critiques à l’encontre de Simone de Beauvoir et de son œuvre ont été quelque peu ambivalentes et clairement antipathiques. Pour Elizabeth Fallaize, elles sont largement imprégnées du fait que Simone de Beauvoir était une femme écrivain, figure du féminisme moderne, tentant de s’affirmer à la fois en littérature et en philosophie, domaines intellectuels éminemment masculins[18]. Par ailleurs, Toril Moi remarque qu’aucune écrivaine française comparable à Beauvoir, telles que Simone Weil, Marguerite Yourcenar, Marguerite Duras ou encore Nathalie Sarraute, n’ont essuyé de critiques aussi virulentes[19]. Virulentes au point même qu’en 1976, Anne Ophir se demandait qui avait peur de Simone de Beauvoir[20].

Simone de Beauvoir, vers 1960
Simone de Beauvoir, vers 1960

Dans son Simone de Beauvoir, Toril Moi identifie les différents stéréotypes que l’on trouve dans les critiques adressées à Beauvoir et à son œuvre et qui valent pour la réception des femmes écrivains en général. J’en propose ici une brève liste afin d’éclairer le fait que les réactions critiques à l’égard de Beauvoir ont bel et bien été marquées par le sexe de l’auteure et par l’expression de ses positions politiques, comme l’avance Elizabeth Fallaize[21].

Le livre critiqué est le plus souvent réduit à son auteure. Il semblerait que ce qui est exprimé importe moins que ce que l’auteure est. Son apparence, sa vie privée ainsi que sa moralité sont soigneusement examinées et tournées en dérision[22]. Apparaît alors la figure de la midinette caractérisée par la naïveté, la superficialité et une sentimentalité exacerbée. Une autre stratégie consiste en l’utilisation de l’intime pour discréditer le politique[23]. Comme c’est le cas de Beauvoir, si une femme clame ses positions politiques, elle attire immanquablement l’hostilité. Le débat est alors esquivé en réduisant les idées de l’intellectuelle à « des élans inexplicables d’une femme hyperémotive voire même hystérique »[24] ou bien à celles d’un mari, d’un ami ou d’un amant, refusant ainsi toute indépendance intellectuelle à la femme qui s’exprime. Paradoxalement, on critiquera le manque de féminité et d’attitude maternelle d’une femme qui tentera de se faire une place dans la sphère publique. On trouve également le cliché du bas-bleu qui insiste sur le « caractère froid, desséché et asexué de l’intellectuelle »[25]. Dans tous les cas, le critique recourt au sarcasme et à l’ironie pour produire l’image de la « fausse intellectuelle »[26]. Pour Toril Moi, ces critiques ont eu « un effet dramatique sur sa [Beauvoir] réputation d’écrivain »[27], effet que l’on mesure aisément en parcourant l’évolution des études beauvoiriennes.

Notons également que, depuis L’invité jusqu’au Deuxième sexe, les critiques ont clairement dirigé leurs attaques sur le contenu à caractère sexuel des ouvrages de Beauvoir. Le Deuxième Sexe en a fait les frais. Ce sera l’objet d’un prochain post sur ce carnet.

De telles attaques auraient-elles eu lieu si ces ouvrages avaient été écrits par un homme ? Les analyses de E. Fallaize et de T. Moi répondent par la négative et sont plutôt convaincantes[28].

Simone de Beauvoir, années 1940
Simone de Beauvoir, années 1940

NOTES

[1] Il y a eu un glissement progressif de l’histoire des intellectuels à l’histoire intellectuelle. Voir CHAUBET François, « Enjeu – Histoire des intellectuels, histoire intellectuelle. Bilan provisoire et perspectives », Vingtième Siècle. Revue d’histoire, 2009/1, n°101, p. 179-190.

[2] ROCHEFORT Florence,  « À la découverte des intellectuelles », Clio. Histoire‚ femmes et sociétés, 2001, n°13, p. 5.

[3] Ibid., p. 5.

[4] BLUM Françoise, CARDUMER-LOOSFELT Muriel, « Du genre en histoire des intellectuels. Table ronde », Mil neuf cent, 1998, n°16, p. 134.

[5] Figures d’intellectuelles, Mil neuf cent, 1998, n°16, 198p.

[6] BLUM Françoise, CARDUMER-LOOSFELT Muriel, op. cit., p. 133-143.

[7] RACINE Nicole, TREBITSCH Michel, Intellectuelles : du genre en histoire des intellectuels, Bruxelles, Complexe, 2004, 346p.

[8] Figures d’intellectuelles, op. cit.

[9] DUBESSET Mathilde (dir.), ROCHEFORT Françoise (dir.), Intellectuelles, revue Clio, Femmes, genre, histoire, Toulouse, Presses Universitaires du Mirail, n°13, 2001, 320p.

[10] ROCHEFORT Florence,  Op. cit.

[11] ORY Pascal, SIRINELLI Jean-François, Les Intellectuels en France, de l’Affaire Dreyfus à nos jours, Paris, Armand Colin, 1986, p.10. Egalement cité par Florence ROCHEFORT, op. cit.

[12] ROCHEFORT Florence, Op. cit., p.

[13] Ibid, p.

[14] Ibid, p.

[15] Simone de Beauvoir s’est imposée comme intellectuelle sans adhésion à une communauté de femmes. Bien au contraire, en écrivant le Deuxième Sexe, elle soulignait avant tout son absence de lien avec le féminisme. La « famille » dans laquelle elle a évolué comptait d’ailleurs majoritairement des hommes (Sartre, Merleau-Ponty, Nizan parmi d’autres).

[16] CHAPERON Sylvie, « Une génération d’intellectuelles dans le sillage de Simone de Beauvoir », Clio. Histoire‚ femmes et sociétés, 2001, n°13, p. 99-116.

[17] ROCHEFORT Florence, Op. cit., p.

[18] FALLAIZE Elizabeth, Simone de Beauvoir: a critical reader, Londres, New York, Routledge, 1998, p. 7.

[19] MOI Toril, Simone de Beauvoir, conflits d’une intellectuelle, Paris, Diderot éd. Arts et sciences, 1995, p. 114. Cité par FALLAIZE Elizabeth, Op. cit., p. 7.

[20] OPHIR Anne, Regards féminins, Paris, Denoël, 1976, p. 9. Cité par FALLAIZE Elizabeth, Op. cit., p. 7.

[21] Voir aussi sur ce sujet FALLAIZE Elizabeth, «Reception problems for women writers: the case of Simone de Beauvoir », dans Diana Knight et Judith Still, Women and representation, Royaume-Uni, Nottingham, 1995, p. 43-56. Egalement disponible en ligne : core.kmi.open.ac.uk/download/pdf/17422.pdf (consulté le 23 mai 2014)

[22] MOI Toril, Op. cit., p. 111.

[23] Ibid., p. 124.

[24] Ibid., p. 124.

[25] Ibid., p. 136.

[26] Ibid., p. 141.

[27] Ibid., p.112.

[28] Ingrid Galster a écrit un article utile après une analyse des articles nécrologiques de Beauvoir en 1986. L’analyse permet de mettre au jour les différentes idéologies qui se cristallisent autour de la figure de Beauvoir. GALSTER Ingrid, « La fin d’une époque ? La mort de Simone de Beauvoir dans la presse parisienne », dans Ingrid Galster, Beauvoir dans tous ses états, Paris, Tallandier, 2007, p. 234-246.

La fabrique d’une icône : à la rencontre du lectorat de Simone de Beauvoir (1949-1961)

Résumé d’une recherche :

« Je vous suis reconnaissante d’exister… » Lecteurs et lectrices écrivent à Simone de Beauvoir

Par Marine Rouch

Simone de Beauvoir et son œuvre ont suscité une flopée de commentaires. Depuis le scandale de 1949, la réception du Deuxième Sexe fait encore couler beaucoup d’encre. Les réceptions des autres œuvres sont connues au travers de quelques travaux d’universitaires et, surtout, grâce à l’entreprise autobiographique de l’auteure qui s’est, entre autres, attachée à y décrypter les réactions de ses contemporain-e-s.

Dans les analyses de réception des œuvres beauvoiriennes, il manque pourtant un acteur important du marché du livre, le public lecteur qui s’avère être un des premiers artisans de réception d’une œuvre. Il est vrai que l’intérêt pour le lectorat est apparu tardivement. Il faut ici noter que l’étude du lectorat d’une œuvre ne constitue qu’une seule des quatre entités nécessaires à l’histoire littéraire telle qu’elle se définit depuis la fin des années 1980. Il s’agit de maintenir un lien constant entre le texte littéraire, l’auteur-e, les conditions matérielles d’existence des œuvres et, enfin, le lectorat afin de mener une véritable histoire littéraire qui emprunte tant à l’histoire, aux études littéraires, à la sociologie qu’à la psychologie.

Un fonds existe qui permet de combler cette lacune et qui a constitué une des sources principales de ce travail de recherche.

Le Deuxième Sexe comme première inspiration

            Le mémoire de recherche de Master 2 que je résume ici s’inscrit dans la continuité d’une étude de la réception critique et publique du Deuxième Sexe. Il me semble dans un premier temps essentiel de m’y attarder brièvement.

            L’étude a permis de plonger au cœur des rouages d’un système littéraire qui doit son existence à des luttes de pouvoir et symboliques constantes entre ses différents acteurs dits « agents ». C’est le sociologue Pierre Bourdieu qui a forgé la théorie du « champ littéraire » en tentant, comme d’autres avant lui, de penser l’inscription sociale de la littérature. Le champ est en fait un microcosme qui s’insère, au même titre que d’autres (champs religieux ou politique par exemple) dans un espace social plus large. Il est à la fois caractérisé par son autonomie interne par rapport à l’espace plus large auquel il appartient et par des rapports de force externes. La théorie propose donc d’étudier la structure du champ littéraire et ses interactions à la fois internes et externes. Schématiquement, cette structure représente ce que nous avons l’habitude de nommer littérature[1]. A partir de là, les études de réception des œuvres sont une possibilité de lier littérature, sociologie et histoire avec l’ambition de mener une véritable histoire littéraire qui ne sombre ni dans le formalisme exclusif ni dans une approche strictement externe et matérielle.

            Très vite, on s’aperçoit que la réception par les acteurs du champ littéraire était fortement conditionnée par les intérêts des uns et des autres. Il faut rappeler qu’en 1949, la France se remet tout juste du second conflit mondial et que la Guerre Froide est en train de s’installer. Dans un contexte où chaque intellectuel doit choisir son camp, la revue Les Temps Modernes, Sartre et Beauvoir à sa tête, tente l’aventure de la neutralité. Alors que l’Eglise catholique et le Parti communiste français tentent d’investir l’espace intellectuel et culturel français, Le Deuxième Sexe est la cible des feux croisés des différents camps idéologiques pour lesquels Sartre représente l’ennemi numéro un. Il est donc incontestable que le contexte idéologique a beaucoup joué dans la réception brûlante dont l’essai beauvoirien a fait l’objet. Néanmoins, le thème de la sexualité dont regorge l’essai ne doit pas être sous-estimé. Le travail a donc consisté à analyser le discours public des intellectuel-le-s sur la sexualité à partir d’articles parus entre 1949 et 1951 afin de pousser plus avant la compréhension du tollé général innocemment déclenché par Simone de Beauvoir.

On ne peut ignorer le fait qu’une réception est toujours conditionnée puisqu’elle est le résultat d’une lecture individuelle, et donc subjective. Dans certains contextes, les critiques littéraires et les journalistes sont souvent forcés de représenter la ligne idéologique de leur parti et/ou du journal au détriment parfois de leurs propres impressions de lecture qu’ils se voient forcés de refouler. C’est d’autant plus vrai pour les années de Guerre Froide et le témoignage de Dominique Desanti en est un exemple édifiant. Intellectuelle communiste au moment de la parution du Deuxième Sexe, Desanti ne peut réprimer en elle le plaisir qu’elle a eu à lire le livre mais son appartenance au parti lui interdit de l’exprimer. Quand Jean Kanapa lui demande d’écrire pour La Nouvelle Critique un article sur l’essai, elle refuse en prétendant ne pas souhaiter s’exprimer sur un sujet ô combien douloureux pour elle : la maternité. Au moment où le parti valorisait l’image de la femme à la fois travailleuse et mère, où les sympathisantes s’engageaient entre autres dans la lutte pour l’ouverture de crèches, Dominique Desanti, elle, prétextait, une fausse stérilité et, selon ses dires, faisait tout pour ne pas avoir d’enfant[2].

Ainsi, consciente de ce que la réception publique et critique d’une œuvre ne reflète pas toujours, et même rarement, les impressions générales d’un public lecteur, pourtant majoritaire, j’ai souhaité, dans cette deuxième recherche, éloigner tout risque de lecture clivée et idéologique en sortant des luttes d’intérêt internes et propres au champ littéraire.

Le lectorat dit « ordinaire » en ce qu’il constitue le public lecteur d’un-e auteur-e, consommateur de littérature, devait absolument être interrogé pour toucher au plus près les expériences de lecture sinon spontanées, au moins caractérisées par la franchise et dépourvues d’intérêt quelconque. Le livre ne devait en aucun cas faire l’objet d’une récupération intellectuelle, d’une arme ou d’un prétexte pour contrer un.e adversaire.

Les lettres reçues par Simone de Beauvoir constituent un riche réservoir qui permet, entre autres, de mener cette analyse. A travers elles, c’est une toute autre réception du Deuxième Sexe mais aussi de l’auteure et de ses autres œuvres qui est donnée à voir. Cette réception, plus sereine, plus directe et largement dictée par l’empirisme des individus n’annule en rien les résultats obtenus au cours du premier travail. Il s’agit de lire la présente recherche comme un reflet de la première puisqu’elle vient donner des pistes nouvelles dans la compréhension, l’éclairage et la constitution d’un contexte : qu’est-ce qu’être femme dans les années 1950 ? Comment vit-on et parle-t-on de sexualité au cours de cette même décennie ? Où situer Simone de Beauvoir ? Alors que la première analyse apporte des réponses à ces questions en se concentrant sur le versant public, la seconde dévoile le privé que son opposé préfère cacher au nom d’une norme sociale traditionnellement admise par (presque) tous.

L’enjeu de rendre visible un fonds négligé et/ou ignoré

Les milliers de lettres reçues par Simone de Beauvoir sont conservées à la Bibliothèque nationale de France depuis le don par Sylvie Le Bon de Beauvoir, fille adoptive et héritière de l’auteure, dont elles ont fait l’objet en 1995.

La même année, Sylvie Le Bon de Beauvoir adressait une lettre au président de la BnF dans laquelle elle regrettait que le fonds soit peu étudié et proposait des pistes de traitements à poursuivre[3]. Vingt ans plus tard, ce triste constat demeure. Le fonds Simone de Beauvoir – Lettres reçues a effectivement peu attiré les chercheur-e-s. A ce jour, seuls les travaux de deux historiennes ont explicitement intégré le fonds à leurs recherches mais de façon partielle. Il s’agit d’Anne-Claire Rebreyend qui a mobilisé les lettres dans le cadre de sa thèse sur les pratiques sexuelles et amoureuses des français entre 1920 et 1975[4] et, plus récemment, de l’américaine Judith Coffin qui a tenté de dresser un état des lieux du fonds dans un article publié en 2010[5].

Ce travail est une tentative d’engager un traitement méthodique global du fonds afin d’en montrer tout l’intérêt tant historique, littéraire que sociologique sans pour autant, et bien au contraire, fermer la porte aux autres sciences humaines et sociales.

Il convient d’abord de donner une brève présentation du fonds « Lettres reçues », inscrit sous la côte NAF 28501. Il est subdivisé en quatre sous-unités : « Lettres reçues d’intellectuels et amis », « Lettres reçues de lecteurs devenus des « correspondants privilégiés » », « Lettres reçues de lecteurs » et « Coupures de presse ». Ce sont les lettres reçues de lecteurs que j’ai choisies pour cette étude avec l’ambition de rencontrer les expériences de lecture d’un lectorat anonyme. Ces missives sont classées par année entre 1942 et 1986. L’étude a été menée jusqu’en 1961.

Après avoir identifié les courriers provenant de lecteurs et lectrices inconnu-e-s, il a été possible d’étudier le contenu de chaque lettre afin de dresser une typologie des lecteurs et lectrices de Simone de Beauvoir, d’analyser l’évolution de l’image de cette dernière et de pousser plus avant l’analyse de réception de ses œuvres.

De la lecture à l’écriture : anatomie de la lettre à l’écrivain-e

Depuis que la lecture ne se pratique plus collectivement ni oralement, elle est un acte des plus solitaires. Retranché avec son livre dans une intimité totale, le lecteur peut alors se livrer sans réserve à une activité dont il est le seul maître. Cette mutation est en grande partie à l’origine même du courrier des lecteurs : l’œuvre, par l’acte de la lecture, est toujours ressentie comme une longue lettre personnellement adressée au lecteur alors que l’auteur-e, au moment de l’écriture de son œuvre, se réfère à un lecteur universel ou une communauté de lecteurs (s’il a déjà une connaissance du public qui le lit) et non à un individu particulier.

 L’œuvre est donc l’objet par lequel le lecteur est atteint, elle est le cœur de la communication entre l’auteur-e et son lecteur, elle est, en somme, l’intermédiaire qui permet à chaque lecteur, par l’acte de lecture, de créer son propre sens. A priori, rien n’invite le lecteur à poursuivre le dialogue et dans bien des cas, le processus s’arrête bien là. Pourtant, la lettre à l’écrivain-e est à la fois une pratique atypique et bien plus courante qu’on ne pourrait le croire. Ils sont nombreux à avoir souhaité prolonger leur expérience immatérielle de lecture en l’incarnant dans un courrier.

Si le lecteur considère sa lettre comme une réponse à l’auteure, elle n’est en fait qu’une réponse à son expérience de lecture. Cela mène le/la chercheur-e à se concentrer sur l’effet produit par la lecture sur le lecteur[6]. Il y a autant d’effets que de lecteurs. Néanmoins, tous ont en commun d’avoir vécu une expérience hors du commun, au-delà parfois de l’entendement. Ces constats mènent donc à analyser les notions d’assimilation et d’appropriation avant de les transposer à la lecture en général puis à la lecture des œuvres beauvoiriennes. Le caractère extraordinaire vient à la fois justifier l’existence de la lettre à l’écrivain et l’intérêt historique que nous lui portons rétrospectivement.

Dans la lignée des travaux de Judith Lyon-Caen et de Roger Chartier en histoire littéraire et de la lecture, l’ambition de la recherche consiste à articuler une œuvre singulière avec des représentations communes pour répondre à la question de l’appropriation d’une œuvre par un public ou une communauté de lecteurs (selon plusieurs critères comme le sexe, l’appartenance à un même milieu social ou à une même religion etc.). Les lettres adressées aux écrivain-e-s regorgent d’indications quant aux pratiques de tout ordre et aux représentations communes. Autrement dit, il s’agirait de se demander comment un public s’approprie une œuvre pour contribuer à dévoiler les manières dont les femmes et les hommes représentent et se représentent le monde[7].

Trois principales étapes de la démarche sont à noter. Il s’agit dans un premier temps de comprendre les mécanismes de la lecture afin de déterminer les spécificités qui peuvent mener à l’écriture d’une lettre à l’auteur-e. Dans un deuxième temps, c’est la pratique de la lettre à l’écrivain-e qui doit être interrogée. Est-elle régie par des règles ? Ces lettres constituent-elles un stéréotype ? Enfin, il est nécessaire de se concentrer sur ce qui y est exprimé à savoir sur l’effet produit sur le lecteur par la lecture. L’étude ainsi délimitée, il est possible de se demander ce que de telles lettres pouvaient nous dire sur l’image et les représentations des œuvres beauvoiriennes et de l’auteure elle-même, et surtout, sur son lectorat. Quelles sont les communautés de lecteurs qui se dégagent de l’ensemble du lectorat de façon significative ? Quelles sont les œuvres les plus lues ? Pourquoi et de quelles façons le sont-elles ?

Quelques résultats : s’approprier Simone de Beauvoir et son œuvre

Les années 1950 ont vu Simone de Beauvoir et son œuvre littéraire et intellectuelle passer du scandale généralisé en 1949 à un modèle incontournable pour une communauté de lecteurs, à savoir les femmes, à partir de 1958.

« Je vous suis reconnaissante d’exister… [8]», « Si j’en suis arrivée là, c’est grâce à vous. [9]», « Je vous aime Simone de Beauvoir[10] ». Elles sont nombreuses à ne pas tarir d’éloges et à dire leur gratitude à cette femme qui les a manifestement si bien comprises et qui, surtout, semble la seule à pouvoir entendre ce qu’elles n’osent exprimer de coutume. Le Deuxième Sexe semble avoir trouvé son public. Pourtant, il a pris un chemin qu’on ne lui soupçonnait pas.

En 1954, Les Mandarins, roman sur les intellectuels, est couronné par le prix Goncourt. On observe alors une hausse considérable des lettres reçues de lecteurs et lectrices anonymes. Si Simone de Beauvoir était déjà une écrivaine, son premier roman ayant été publié en 1943, le prix Goncourt lui apporte le prestige et la place désormais dans le rang des monstres sacrés de la littérature, aux yeux du public lecteur en tout cas. A ce moment-là, la composition du lectorat est encore homogène. Mais en 1958, l’auteure publie le premier tome de son autobiographie, Mémoires d’une jeune fille rangée. C’est alors que le lectorat de Simone de Beauvoir devient majoritairement constitué de femmes que les tomes autobiographiques suivants fidéliseront. C’est aussi à partir de 1958 que l’on trouve le plus de références au Deuxième Sexe et, très souvent, c’est par l’autobiographie qu’il a été découvert par ses lectrices. Le fait selon lequel Le Deuxième Sexe a été le livre qui a fait de Simone de Beauvoir la porte-parole de son sexe est désormais un axiome. Il en résulte que, lorsqu’il est question d’influence, les autres œuvres sont passées sous silence. Ces quelques constatations, qu’il serait trop long de développer ici, ont permis de réévaluer l’influence du Deuxième Sexe sur le lectorat féminin mais aussi sur la réputation de l’auteure comme porte-parole des femmes.

A partir de la publication des mémoires, la vie de Simone de Beauvoir commence à être instrumentalisée. Les lectrices s’approprient les trois tomes. A partir des théories du Deuxième Sexe, la vie de Simone de Beauvoir est érigée en mode d’emploi. Les lectrices des années 1950 sont à l’origine de la construction d’une certaine logique de l’œuvre de l’auteure. Si elle n’a pas encore une utilité totalement sociale, elle en a, sans conteste, une individuelle.

Les années 1950 représentent donc le premier pas individuel des femmes vers l’émancipation. Ce sont les débuts de l’investissement de l’œuvre et de la vie de Beauvoir par ses lectrices. Dans ce contexte, la lettre à Simone de Beauvoir représente le premier mode d’expression individuelle dans espace collectif qui lui, ne sera totalement investi qu’à partir de 1970.

Dis, grand-mère…

            Il reste encore beaucoup à comprendre sur l’influence de Simone de Beauvoir, la réception de ses œuvres et les rapports avec son lectorat, les femmes en particulier. C’est pourquoi ces travaux se poursuivent dans le cadre d’une thèse. Dans ce but, je recherche des témoignages de la part d’hommes et de femmes qui ont été marqué-e-s, positivement ou négativement, par la lecture de l’œuvre beauvoirienne ou tout simplement par l’auteure elle-même. Je souhaiterais également avoir le témoignage de lecteurs et lectrices ayant correspondu avec Simone de Beauvoir.

Parmi vos proches, connaissances, aïeuls… se cachent peut-être d’anciens admirateurs et admiratrices de Simone de Beauvoir et, qui sait, peut-être même d’anciens avides correspondants qui souhaitent faire partager et revivre leur expérience… Tout témoignage sera accueilli avec un très grand plaisir ! (l’anonymat est garanti)

Marine Rouch, « Je vous suis reconnaissante d’exister… «  Lecteurs et lectrices écrivent à Simone de Beauvoir, Mémoire de recherche M2 en Histoire contemporaine, sous la direction de Sylvie Chaperon, juin 2015.

[1] Se référer à l’article de BOURDIEU Pierre sur la notion de « champ » en sociologie, « Le champ littéraire », Actes de la recherche en sciences sociales, septembre 1991, vol. 89, p. 3-46. URL : http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/arss_0335-5322_1991_num_89_1_2986 (consulté le 17 septembre 2015).

[2] DESANTI Dominique, « Le Deuxième Sexe et le PCF : souvenirs », dans Christine Delphy et Sylvie Chaperon (dir.), Cinquantenaire du Deuxième Sexe, colloque international Simone de Beauvoir, Paris, Syllepse, 2002, p. 371-375.

[3] LE BON de BEAUVOIR Sylvie, « Lettre au président de la BNF », dans Eliane Lecarme-Tabone, Jean-Louis Jeannelle, Simone de Beauvoir, Paris, Ed. De l’Herne, 2012, p. 373-374.

[4] REBREYEND Anne-Claire, Intimités amoureuses : France, 1920-1975, Toulouse, Presses Universitaires du Mirail, 2008, 340 p.

[5] COFFIN Judith, « Sex, love, ansd letters: writing Simone de Beauvoir, 1949-1963 », American historical review, October 2010, p. 1061-1088.

[6] C’est ce que propose, en 1976, Wolfgang Iser, théoricien de l’école de Constance développée autour des théories de la réception.

[7] Sur ce point, voir CHARTIER Roger, « La nouvelle histoire culturelle existe-t-elle ? », Les Cahiers du Centre de Recherches Historiques [En ligne], 2003, n°31, mis en ligne le 15 septembre 2008. URL : http://ccrh.revues.org/291 (consulté le 25 septembre 2015).

[8] Lettre d’une lectrice du 7 octobre 1954. Bibliothèque nationale de France, fonds Simone de Beauvoir, NAF 28501, Lettres reçues, 1954, feuillet 84.

[9] Lettre du 14 janvier 1961. Lettres reçues, 1961, 1, feuillet 17.

[10] Lettre du 12 juin 1960. Lettres reçues, 1960,2, feuillets 52-53.

Qu’est-ce que Simone de Beauvoir peut encore nous apporter?

A chaque fois que cette grande question m’est posée, un flot de paroles se tient prêt à se précipiter hors de ma bouche. Et à chaque fois, dans mon élan, dans mon désir plus qu’ardent de convaincre mon interlocuteur/trice, elles ne m’obéissent plus et finissent par former un fatras déstructuré et bien vite oublié…

Je choisis dans cet article de présenter brièvement quelques axes de la thèse d’histoire que je prépare dans l’espoir de montrer que non, nous n’en avons pas encore fini avec Simone de Beauvoir !

« Si j’en suis arrivée là, c’est grâce à vous ». Ecritures des hommes et des femmes « ordinaires » : le lectorat de Simone de Beauvoir (1943-1986) » est le titre de la thèse que je mène sous la codirection de Sylvie Chaperon et de Martine Reid.

Il s’agit de participer au renouvellement de l’histoire littéraire « par en bas », en héritage de l’ « history from below » britannique, en analysant la réception des œuvres de Simone de Beauvoir et de l’auteure elle-même à partir des lettres envoyées de la part d’un lectorat anonyme. Ce sont ces milliers de lecteurs et de lectrices dont les missives sont conservées à la Bibliothèque nationale de France qui sont mis à l’honneur et considérés comme des acteurs à part entière de l’institution littéraire.

A partir de là, plusieurs questionnements sont soulevés qui viendront au fil de la recherche définir des axes de plus en plus circonscrits.

– C’est d’abord un étrange paradoxe qu’il est nécessaire de pointer du doigts à la suite de Christine Planté et, plus récemment de Martine Reid : si la présence des femmes dans la culture vécue est largement perceptible, leur faible visibilité dans l’histoire littéraire n’est que trop avérée. Quels sont donc les processus à l’oeuvre dans le champ littéraire qui mènent à un tel état de fait ?

Il est vrai que Simone de Beauvoir est largement connue mais bien souvent de façon imparfaite. Elle est aux yeux de beaucoup soit la « femme » de Jean-Paul Sartre, soit la porte-parole du Mouvement de Libération des Femmes du début des années 1970 et une figure incontournable du féminisme. Notons qu’elle n’est que trop peu présente dans les manuels scolaires et les histoires littéraires ne mentionnent guère que Le Deuxième Sexe, L’invitée (son premier roman) et Les Mandarins (prix Goncourt 1954) pour enfin se concentrer sur son autobiographie, comme s’il s’agissait du seul genre littéraire pouvant légitimer l’écriture des femmes et leur présence dans l’institution littéraire. A ce sujet, il faut souligner que le peu d’oeuvres écrites par des femmes et proposées à l’étude par le programme de français au collège n’appartiennent qu’au genre autobiographique. Colette (Sido, La maison de Claudine), Annie Ernaux (La place) et Nathalie Sarraute (Enfance) sont les seules femmes dont les œuvres sont proposées à l’étude dans la catégorie « récit » en classe de troisième. Aucune n’est proposée dans les autres catégories (théâtre, poésie). En quatrième, on propose Charlotte ou Emily Brontë dans la catégorie « récit » et trois femmes en poésie : Marceline Desbordes-Valmore, Anna de Noailles et Marie Noël. C’est tout pour les quatre années passées au collège :http://cache.media.education.gouv.fr/file/special_6/21/8/programme_francais_general_33218.pdf(consulté le 16 octobre 2015).

Les écrivaines manquent donc à l’appel de la postérité littéraire. Triste constat.

Par ailleurs, de nombreux lecteurs et lectrices ont exprimé à Simone de Beauvoir leur désir d’écriture. Certain-e-s l’ont concrétisé. Parmi ceux-là, une majorité de femmes n’a pas réussi à convaincre les éditeurs et ce, malgré l’intervention d’un Jean-Paul Sartre ou d’une Simone de Beauvoir. Se poser la question de l’influence de Simone de Beauvoir dans le désir des femmes, mais aussi des hommes, « ordinaires » d’entrer en littérature et de la concrétisation de ce désir mène à reconsidérer la vision que l’on a d’une époque littéraire. Il s’agit donc de reconstituer l’espace des consommations possibles pour le public lecteur en matière de littérature à une époque donnée. A ce titre, les travaux de Martin Lyons invitaient à découvrir ce qui était réellement lu par les français au XIXème siècle. Il est apparu que les best sellers (au premier sens du terme : têtes de ventes) de l’époque ne sont pas ceux qui sont restés dans la postérité, et encore moins ceux que l’enseignement secondaire, plus précisément le collège, présente encore aujourd’hui à ses étudiant-e-s. En effet, les manuels couramment utilisés et les programmes composés par l’Education nationale ne présentent une histoire de la littérature que sous forme de courants et de grands auteurs. Il s’agit d’une littérature des classiques, une étude des classiques en somme.

– Il s’agit ensuite de dévoiler un aspect inédit de la personnalité de Simone de Beauvoir, aspect découvert au cours de la lecture du fonds des lettres reçues de lecteurs et de lectrices. Effectivement, Simone de Beauvoir, au cours de ces correspondances, endosse bien souvent le rôle de mentore littéraire et de guide intellectuelle. Les rapports entre l’auteure et son lectorat sont donc analysés au prisme d’une pratique peu connue mais répandue, la lettre à l’écrivain-e. Les travaux de l’historienne Judith Lyon-Caen sur cette pratique sont pionniers.

Il faut ici mentionner que seules les missives du lectorat sont à la disposition des chercheur-e-s. Ces correspondances ne permettent donc qu’une lecture en creux et il est primordial de retrouver les réponses de Simone de Beauvoir afin de mener une étude la plus complète possible.

– Les questions de réceptions, d’influences et d’appropriations des œuvres littéraires, beauvoiriennes plus précisément, sont alors soulevées. Il s’agit de mesurer l’impact de la totalité des œuvres de Simone de Beauvoir et pas seulement du Deuxième Sexe auquel les recherches académiques accordent un primat sans précédent. Selon les propositions de l’universitaire américain Stanley Fish qui écrit : « quand lire, c’est faire », une grande importance est donnée à la notion de “lecture performative”. Je propose donc de considérer qu’il appartient au lecteur ou à la lectrice seul-e de donner à la lecture et au contenu du livre une effectivité réelle, à visée individuelle ou collective.

Pour cela, ce sont les lectrices qui sont bien souvent au centre du propos en tant que communauté interprétative qui a fortement contribué à forger l’image de Simone de Beauvoir en tant que porte-parole de leur sexe. Il s’agit de comprendre selon quels processus.

Ces quelques pistes ne sont qu’une petite surface du chantier qu’il reste à mener. Elles éclairent ce qui animera ce blog de recherche et permettent de cerner quelque peu l’étude menée.

Un appel à témoignages et une enquête sur les représentations de l’auteure seront bientôt mis en ligne. Toutes et tous êtes chaleureusement invité-e-s à y participer.

Bibliographie : 

Stanley Fish, Quand lire c’est faire. L’autorité des communautés interprétatives, Les Prairies Ordinaires, coll. Penser/Croiser, 2007 (1980), 144 p.

Judith Lyon-Caen, La lecture et la vie : les usages du roman au temps de Balzac, Paris, Tallandier, 2006, 383 p.

Martin Lyons, Le triomphe du livre. Une histoire sociologique de la lecture en France au XIXe siècle, Paris, Promodis, 1987, 302 p.

Christine Planté, « La place des femmes dans l’histoire littéraire : annexe, ou point de départ d’une relecture critique ? », Revue d’histoire littéraire de la France, 2003, n°3, vol. 103, p. 655-668.

Martine Reid, Des femmes en littérature, Paris, Belin, Coll. “L’Extrême contemporain”, 2010, 331 p.

Martine Reid (dir.), Les femmes dans la critique et l’histoire littéraire, Paris, Honoré Champion, 2011, 212 p.